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Charleroi, Pennsylvanie

 

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1890. Une petite ville naît en Pennsylvanie, à 65 kilomètres au sud de Pittsburgh, sur la rivière Monongahela. Cette petite ville prend le nom de Charleroi, ville de Belgique, alors l'une des villes les plus importantes au monde dans le secteur verrier. Le nom de la nouvelle ville américaine fut proposé par le Dr. A. F. Chandler, un pionnier du verre américain, en l'honneur des nombreux immigrants provenant de la région de Charleroi en Belgique. La ville de Charleroi, PA (pour Pennsylvanie), possédait dès sa fondation plusieurs points communs avec sa soeur belge. Le sous-sol de la Pennsylvanie était riche en charbon, et, rapidement, les industries charbonnières et verrières se sont développées dans la région de Charleroi, PA.

Dès 1845, et ce, jusqu'à la première guerre mondiale, des milliers d'ouvriers wallons qualifiés quittent leur pays afin de se rendre aux Etats-Unis. En Belgique, c'est principalement du port d'Anvers que les départs s'effectuent vers les nouvelles contrées. Les ouvriers s'acquittent du prix du voyage en vidant leurs maigres économies, parfois le voyage est payé par le futur employeur.

Arrivés aux Etats-Unis, les ouvriers débutent rapidement leur travail, principalement dans le domaine charbonnier et le domaine verrier, le savoir-faire du Pays de Charleroi dans le secteur du verre étant internationalement reconnu.

Charleroi PA, avant 1890, n'était qu'une vaste plaine agricole, mais les ressources et la position de la région vont permettre à l'industrie de s'installer et de rapidement commencer à commercer avec le reste des Etats-Unis et du monde. Les usines de Pennsylvanie gagnant petit-à-petit en importance, la rivière Monongahela ne suffit plus à elle seule pour exporter la production de la région. Il est donc décidé d'établir une ligne de chemin de fer afin de permettre à l'industrie de prospérer.

Une gare (la Mc Kean Station ou encore Mc Kean Crossing) est bâtie sur des terrains appartenant au fermier Mc Kean. Une dizaine d'années plus tard, en 1890, les terrains agricoles des fermiers Mc Kean, Mc Mahan et Redd sont mis en vente, parcelle par parcelle, à partir du 4 mars 1890. Les acquéreurs vont ériger autour de la gare une nouvelle ville : Charleroi PA vient de naître.

Autour de l'avenue principale, la Fallowfield Avenue, un premier restaurant est construit, ainsi que quelques maisons. Très vite, cette nouvelle ville va accueillir plusieurs usines, et plus particulièrement des verreries. Les nombreux immigrés qui s'installent à Charleroi PA sont principalement belges, français, et allemands ; à eux seuls, ils fournissent à la jeune cité 184 verriers qualifiés entre 1890 et 1892. Les années suivantes vont voir arriver de nombreux ouvriers verriers, cette fois non qualifiés. En 1908, Charleroi PA compte environ 9.000 habitants.

Des relations existent toujours entre les villes de Charleroi-Wallonie et Charleroi-Pennsylvanie. Des carolos européens et américains se sont déjà rendus à plusieurs reprises dans la soeur jumelle de leur ville respective.

Aujourd'hui, Charleroi PA est une petite ville d'environ 5.000 habitants, pour une superficie de 1.993 kilomètres carrés. Toujours surnommée the Magic City, surnom provenant de la croissance plus que rapide de la ville, Charleroi PA fête chaque année ses Belgian days commémorant les origines belges de la petite cité. Certains descendants des wallons installés aux Etats-Unis continuent encore de parler, de temps à autre, wallon...

Pour en savoir plus, vous pouvez consulter le livre Découverte de Charleroi Wallonie - Getting acquainted with Charleroi Pennsylvania, publié en 1990 suite à une exposition consacrée aux deux villes et leur histoire commune. Ce livre fut édité par la Société Royale d'Archéologie et de Paléontologie de Charleroi, et par l'Institut Jules Destrée.




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